Door corona gedwongen rust voor zanger John ‘Jaycee’ Cuijpers: ‘Deze vaste baan geeft meer zekerheid’

6 januari 2022

De naam John ‘Jaycee’ Cuijpers zal niet direct bij iedere Venlonaar een belletje doen rinkelen. Toch heeft de in Blerick woonachtige zanger de afgelopen 25 jaar een gedegen reputatie opgebouwd. Niet alleen in de wereld van tributebands, maar ook bij internationaal gerenommeerde Rock acts.

Tekst: Rob Buchholz | Beeld: Tomasso Barletta, Cristel Brouwer, Stefanie Gadow, Lori Linstruth, Janneke Michels en Leon Vonk

Met name zijn rol bij het Britse Praying Mantis en de bijdrages bij projecten van grootmeester Arjen Lucassen (Ayreon) gaven de carrière van Cuijpers een dusdanige boost dat hij besloot professioneel musicus te worden. Maar helaas, zoals bij velen in de cultuursector verdampten door de coronacrisis ook bij hem zijn inkomsten als sneeuw voor de zon. Al bijna twee jaar is de agenda met optredens leeg. Enkele uitzonderingen daargelaten. Een gesprek over zijn status, de onzekere tijden voor de cultuursector en de toekomstplannen van de zanger. Want van stilzitten is geen sprake. Eind deze maand ziet het nieuwe album van Praying Mantis (Katharsis) het levenslicht. In februari gevolgd door het nieuwste werk van Arjen Lucassen (Star One) waarop hij wederom een gastrol mag vervullen tussen grote namen als Joe Lynn Turner (ex-Rainbow), Steve Vai, Adje Vandenberg, Toni Martin (ex-Black Sabbath), Joel Hoekstra (Whitesnake), Russel Allen (Symphony X), Floor Jansen (Nightwish) en veel anderen.

Foto: Janneke Michels

Professioneel zanger
“Is het interview eigenlijk al begonnen?” zo vraagt Cuijpers terwijl hij de ene anekdote na de andere over zijn carrière oplepelt. Een carrière die zich al sinds de jaren 90 in opwaartse spiraal bevindt. Verhalen over zijn idool Phil Lynott (Thin Lizzy) maar ook over zijn ervaringen op podia over de hele wereld. Dankzij zijn prima strot en een dosis goede contacten die hem in contact met de juiste mensen brachten groeide het aantal opdrachten. Daarom besloot hij in 2016 om als professioneel muzikant door het leven te gaan. “Ik zing sindsdien bij ongeveer elf bands. Toch is dat niet altijd even eenvoudig. Soms ging een optreden plotseling niet door. Een andere keer waren er discussies binnen een band over de gage. De ene muzikant is tevreden met het applaus en een paar glazen bier. Anderen, zoals ik, moeten er echt van leven. Wij zeggen er andere opdrachten voor af. Een paar honderd euro kunnen het verschil maken om alle rekeningen per maand te betalen.” Wat was de reden dat hij de luxe had om als zelfstandige actief te worden? “Het feit dat ik zanger bij Praying Mantis ben geworden en mijn bijdrage aan de projecten van Arjen Lucassen. Dankzij beide acts kreeg mijn carrière een enorme boost.”

Arjen Lucassen
Al in 2004 was Cuijpers in contact gekomen met Arjen Lucassen, voormalig gitarist van de Nederlandse Hardrockband Vengeance en meesterbrein achter de geprezen Ayreon-projecten. Veel grote internationale namen uit de muziekwereld werkten al aan die albums mee. Bruce Dickinson (Iron Maiden), Barry Hay (Golden Earring), Fish (ex-Marillion), James LaBrie (Dream Theater), Anneke van Giersbergen, Floor Janssen (After Forever en Nightwish), Russel Allen (Symphony X), Joe Satriani, Keith Emerson (ELP) en ga zo maar door. En daar staat dus tevens gewoon de naam van John ‘Jaycee’ Cuijpers tussen. Het contact ontstond dankzij gitarist Martjo Brongers uit Groningen. “Wij leerden elkaar in 1997 kennen op het ZOKS-festival in Blerick en hij zei: ‘Ik geloof in jou.’ Het was een man met veel contacten in de Nederlandse muziekwereld. Er ontstond een vriendschappelijke band en na een tijdje zei Martjo: ‘Ik heb jouw naam genoemd bij Arjen Lucassen. Maak maar een compilatie van je werk en stuur dat naar hem op. Uiteindelijk mocht ik Sail Away to Avalon voor de bonus-cd van The Final Experiment inzingen. Ik ben bij hem thuis in Rijsbergen geweest. Daar is tevens de studio waar alle albums tot leven komen. Het was fantastisch om met Arjen te werken. Hij is relaxed, positief en accuraat. Arjen geeft je echt vertrouwen en weet het beste uit iedere musicus te halen. Uiteindelijk kreeg ik voor mijn bijdrage 50 euro en mocht een stel cd’s van zijn projecten meenemen. Hahaha. Maar dat maakte mij niks. Ik had met een idool uit de jaren 80 mogen samenwerken en mijn naam stond tussen al die andere grote namen uit de muziekwereld.”

Praying Mantis (Jaycee 2e van links en Hans in ’t Zandt uiterst rechts) Foto: Stefanie Gadow 

Begin bij Praying Mantis
Zijn bijdrage aan het Ayreon-project zorgde dus voor meer status, meer werk en dus ook de juiste contacten in de muziekwereld. Dankzij die contacten werd Cuijpers een kleine tien jaar geleden zanger bij het Britse Praying Mantis. Een band die begin jaren tachtig in één adem werd genoemd met acts als Iron Maiden, Judas Priest, Def Leppard en Saxon. De New Wave of British Heavy Metal. Waar een aantal van deze bands uitgroeiden tot stadionacts, daar stokte de groei van Praying Mantis om diverse redenen. “Ik moest zelf ook even googlen toen ik met de bandleden in contact kwam,” zo biecht Cuijpers eerlijk op. “Maar ze hebben onder een harde kern van fans nog een prima status. Via een kennis leerde ik Dennis Straton, de voormalig gitarist van Iron Maiden, kennen. In 2013 tijdens een festival stelde hij mij voor aan de broers Tino en Chris Troy, twee oerleden van Praying Mantis. Ze zochten een nieuwe zanger en Dennis zei: ‘Dit is jullie man.’ Vervolgens ging het snel. Ik heb in Baarlo een aantal van hun nummers ingezongen en naar Engeland verstuurd want er zat spoed achter. Daarna bleef het een hele tijd stil. Wat bleek? Die eis om snel nummers op te nemen was een test om te kijken hoe ik met stress omging. Vervolgens heb ik zelf contact gezocht. Daarop kreeg ik de vraag: ‘Wanna join the band?’ Uiteindelijk bleek dat ze tevens een nieuwe drummer zochten. Daarom is Hans in ’t Zandt uit Maasbree bij de band gekomen. Ja mooi, twee jongens uit deze regio die in een al ruim 40 jaar bestaande Britse band spelen.”

You saved the fucking gig man!
In augustus 2013 vond de vuurdoop plaats tijdens een festival in Duitsland. De eerste show van het Noord-Limburgse duo. Tijdens een vakantie in Frankrijk leerde Cuijpers in een paar dagen de gewenste nummers uit zijn hoofd. “Ik was klaar voor mijn eerste show. Stond te wachten om te beginnen, maar er ging iets mis met de iMac waar de backing tracks van de meeste nummers op stonden. De show dreigde in de soep te lopen, maar gelukkig had ik voldoende podiumervaring en beheers verrekte goed de Duitse taal. Dus begon ik het publiek op te naaien. De mensen pakten dat fantastisch op. Uiteindelijk werkte de techniek ook weer en wisten we een te gek optreden neer te zetten. Direct na de show kwam Chris Troy naar mij toe en zei: ‘You saved the fucking gig man!’ Met andere woorden: ik was geslaagd voor mijn examen.” Twee jaar later verscheen het eerste album van Praying Mantis waar Cuijpers en In ’t Zandt op te horen zijn. “Ik was toen nog in dienst bij Océ, maar er kwamen steeds meer muzikale projecten op mijn pad zodat het tijd werd om de knoop door te hakken en voor een leven als professioneel zanger te kiezen.”

Vocal coach
Zoals Cuijpers al aangaf, was het, ondanks de vele optredens met de diverse bands, niet altijd eenvoudig om de eindjes aan elkaar te knopen. “Je hebt een doel voor ogen. Dit is mijn passie. Dus je gaat er voor. Maar als er in bepaalde periodes minder shows waren, leverde dat stress op. Daarom besloot ik in Haarlem de opleiding tot vocal coach te volgen. Dat zorgde voor extra inkomsten. Bij Verdieping Nul in Grenswerk, een broedplaats voor creatief talent, kon ik zanglessen gaan geven. Binnen twee weken waren er zeven leerlingen. In combinatie met de optredens betekende dat wel: veel dagen onderweg, weinig thuis, zelfs niet in de avonduren, maar de passie van deze jonge talenten zorgde ervoor dat ik zelf enthousiast bleef.”

Foto: Tomasso Barletta

Uitverkocht 013, Tilburg
In 2016 rinkelde de telefoon in huize Cuijpers. ‘Hey Sjonnie’, zo klonk het aan de andere kant van de lijn. Jaycee wist voldoende. Dat was Arjen Lucassen weer. “Hij is de enige die mij zo mag noemen. Arjen was bezig met een reeks optredens in 013, Tilburg en vroeg mij om de zangpartijen van Russel Allen (Symphony X) Steve Lee (Gotthard, overleden in 2010) en Hansi Kürsch (Blind Guardian) te vertolken tijdens de try-out. Dit was goedkoper dan sommige grote buitenlandse zangers al eerder naar Tilburg te halen. Arjen belde op en liet weten dat Russel Allen volledig verhinderd was en de grote shows dus niet kon doen. ‘Kun jij die rol aan?’ zo vroeg Arjen mij aan de telefoon. Mijn reactie was duidelijk: natuurlijk! Nadat het gesprek beëindigd was, schreeuwde ik het uit van vreugde. Dat was zo hard dat mijn dochter, zichtbaar geschrokken, vroeg of wel alles goed met mij ging. Absoluut! Ik mocht meedoen met drie grote, uitverkochte shows in 013.”

Trotse moeder
Cuijpers wilde weer net op vakantie naar Zuid-Frankrijk gaan toen de geschiedenis zich herhaalde. “Wederom moest ik mijn vrouw en kinderen een aantal uren per dag alleen naar het strand sturen, zodat ik teksten kon oefenen.” De repetities vonden na de zomer plaats in het Klokgebouw in Eindhoven. “Later zag ik de beelden per video terug. Arjen liep bij iedereen aantekeningen te maken. Toen ik mijn nummers zong, stond hij met een grote grijns achter mij en het blokje zat onder zijn armen verborgen. Nadat ik het nummer ‘Dawn of a Million Souls‘ had vertolkt kwam hij met tranen in zijn ogen en een brede lach naar me toe, gaf me een knuffel en zei: ‘Thank You Russell Allen’. Ik stond te trillen op mijn benen maar dit was juist waarom ik dit vak ben ingegaan. Bij de eerste show was mijn moeder aanwezig. Zij wist hoe graag ik dat wilde. Mijn vader, die helaas is overleden, heeft mij altijd gesteund en mam zei: Pa is trots op je.”

Steve Harris
Die shows kregen nog een vervolg op het Graspopfestival in België waar Cuijpers tevens het podium mocht delen met Barry Hay. Dankzij het contact met Dennis Stratton (de eerste gitarist van Iron Maiden en 10 jaar lid bij Praying Mantis) kwam de zanger tijdens dat festival tevens oog in oog te staan met Steve Harris, bassist en oprichter van Iron Maiden. “Ik stond even te trillen op mijn benen, maar heb er een foto van ons samen als souvenir aan over gehouden. Steve heeft naast Maiden nog een eigen band: British Lion. Als de zanger daar ooit vertrekt, houd ik mij aanbevolen. Hahaha. Ik meen het!”

John Jaycee Cuijpers als The Barbarian bij Ayreon. Foto: Leon Vonk

Touren over de wereld
Eind 2018 belde Lucassen weer. Hij had plannen om het album Into The Electric Castle live op te voeren. Een soort van rockopera. Cuijpers mocht de rol van The Barbarian op zich nemen. “Deze keer vier uitverkochte shows in 013,Tilburg. Vier shows met grote namen. Vier keer 3.000 fans. Het was weer fantastisch. Voor aanvang waren er zenuwen, maar op het moment dat ik het podium op moest, viel alles bij mij weg en ging ik vol op in mijn rol. In 2020 zouden we de show ook op de Loreley in Duitsland doen. Maar helaas, toen bepaalde corona al de regels.” In de tussenliggende jaren tourde Cuijpers over bijna de hele wereld. Met Praying Mantis stond hij gewoon op het podium van Royal Irene in zijn eigen Blerick, maar trad hij tevens voor dolenthousiaste fans op in Japan. “Daar kreeg ik het gevoel een Beatle te zijn. Mensen wilden met ons op de foto. Onze koffers en andere materialen werden gedragen. Dat mochten we niet zelf doen. We werden op de gekste plaatsen herkend. Het was fantastisch. De afgelopen maanden hebben we hard aan het nieuwe album gewerkt. Ieder vanuit een studio in eigen omgeving. Gelukkig is mijn schoonvader Henk Sneijers in het bezit van een eigen studio. Zo kon ik in alle rust de teksten inzingen. Normaal is studiotijd kostbaar. Van deze gelegenheid heb ik dankbaar gebruik gemaakt. En het was wel relaxed werken.”

Andere projecten
Behalve Praying Mantis en Ayreon zingt Cuijpers dus in meer bands. Voor het coronatijdperk begon hij met de shows van Abba Rocks. Een project dat hij te danken heeft door zijn bijdrage aan Ayreon. “Wij spelen nummers van Abba in een Rock, Funky, Blues of Heavy versie. In eerste instantie was het publiek afwachtend, maar dankzij goede mond-tot-mondreclame waren de optredens een groot succes. Ons laatste optreden was in Grenswerk. Op 7 maart 2020. Daarna maakte corona de dienst uit.” Ook zijn andere bands en projecten liggen grotendeels stil. Van Hagar, SUAL, Ronnie James DIO: The Memorial Concert, Beyond the Rainbow, Parris. De agenda’s zijn leeg. Het dwong hem om – tijdelijk – andere keuzes te maken. “Sinds 2020 ben ik als medewerker customer service in dienst bij Trespa International uit Weert. Eerst op contractbasis en sinds december 2020 in vaste dient. Dat werk kan ik gewoon vanuit thuis doen. En ik kan je dit zeggen: een vast inkomen geeft mij veel rust. Bij het bedrijf zijn ze bekend met mijn werk als zanger. Zo heb ik afgelopen najaar nog met Praying Mantis in Engeland kunnen touren. Dan krijg ik alle ruimte om vrije dagen op te nemen. Misschien blijf ik ook na corona voor deze combinatie kiezen. De financiële zekerheid zorgt voor rust. We kunnen ons als gezin meer veroorloven.”

Eind januari komt dus het nieuwe album van Praying Mantis uit. De nieuwe clip ‘Cry for the Nations’ is via YouTube al meer dan 100.000 keer bekeken. “Dat is fantastisch,” zo zegt de zanger tot besluit. “In februari volgt het album van Ayreon. En daarna? Hoe mijn toekomst er na corona uit ziet? Ik heb geen glazen bol. Wanneer mogen we weer het podium op? Zeg jij het maar. Voor nu vind ik die rust wel even lekker. Maar verrekte trots op mijn bijdrage aan die twee nieuwe albums ben ik zeker.”

De complete cast van Into The Electric Castle. Foto: Cristel Brouwer

Bekijk ons magazine

Blader door onze artikelen in Venlovanbinnenstad

Hol-ogig egoïsme

Hol-ogig egoïsme

Column: Jac Buchholz | Beeld: Peter Janssen Het is op momenten chaos troef op de belangrijkste tweewielerverkeersader door de Venlose binnenstad. Die loopt van de Martinusstraat via de Grote Kerkstraat, Begijnengang en Nieuwstraat naar de Koninginnesingel. Fietsers...

Venlose binnenstadwinkeliers zeggen nee tegen winkelen met 2G

Venlose binnenstadwinkeliers zeggen nee tegen winkelen met 2G

De Venlose burgemeester Antoin Scholten liet in een interview met De Limburger weten dat hij vreest voor een invasie aan ongevaccineerde Duitsers die in Venlo willen winkelen. Hij pleit daarom voor invoering van 2G. Voorzitter Erik Manders van winkeliersvereniging...