Kunstenaar Sef Berkers in New York: net als in de film

19 maart 2020 | Leestijd: 4 minuten

‘Starring’ zo heet het meest recente project van de Venlose kunstenaar Sef Berkers (55). Het betreft schilderijen van ‘stills’ uit films, acteurs in expressieve houdingen. Via Instagram kwam zijn werk onder de aandacht van een New Yorkse galerie. Met als gevolg dat Berkers daar eerder deze maand te gast was bij een expositie met een aantal van zijn werken.

Tekst: Jac Buchholz | Beeld: Bert Lenssen

Wat hij lange tijd alleen van de televisie, uit de bioscoop kende, daar stond hij opeens midden tussen. De typische Brooklyn-gebouwen met hun brandtrappen, de zo herkenbare jankende sirenes van de NY Police. “Ik voelde me er meteen thuis”, zegt Sef Berkers. Hij noemt New York een heerlijke stad. “Dat bruisende spreekt me enorm aan. Fijne mensen ook, normaal, vriendelijk en behulpzaam. Dat bezoek heeft mijn blik zonder meer verruimd en is zeker voor herhaling vatbaar.”

Onrust
Daarover later meer. Eerst een korte biografie. Berkers wist van kinds af aan dat hij met schilderen zijn brood wilde verdienen. “Dat heb ik van mijn vader geërfd.” Hij begon diverse opleidingen, maar maakte er geen af. “Onrust.” Toen hij achter in de 20 was vertrok hij naar Griekenland. “Daar zat ik op een plein, mensen te schetsen. In die periode begon ik me ook af te vragen wat ik nu precies wilde met dat schilderen.”

Metafoor
Berkers keerde terug naar Venlo voor zijn eerste grote project ‘Je suis à la gare’. Hij trok daarvoor naar Nederlandse, Belgische en Duitse stations om mensen te schetsen. “Ik vind de mens die onderweg is fascinerend. Iedereen is eigenlijk gelijk, anoniem, ze komen en gaan. Het is een metafoor voor het leven: de mens is bezig met een reis.” Dat Berkers bijzonder productief was blijkt wel uit het feit dat hij uiteindelijk zo’n 38.000 schetsen voor dat project maakte. “Ik ben ze voor dit project gaan nummeren, iets wat ik nog steeds doe.” Hij lacht: “Inmiddels zit ik op zo’n 92.000 werken.”

Abstracte landschappen
Aan het eind van het project besloot hij uit de zwart-wit werken er een aantal te selecteren en in te kleuren. Werken die de diverse fases in zijn ontwikkeling lieten zien. Met die werken organiseerde hij een tentoonstelling en van de opbrengst van een aantal verkochte schetsen financierde Berkers een reis naar India. Rond die tijd, in 2001, won hij ook de Euregio kunstprijs. En ging hij op zoek naar een nieuwe uitdaging. Dat werd iets geheel anders. “Ik had zo veel en vaak mensen geschilderd dat ik koos voor abstracte landschappen.”

Zang en kleuren
Dat deed hij zo’n drie jaar. Op een gegeven moment liet Berkers zich steeds meer inspireren door de popmuziek en dan vooral door de zang. “David Bowie, Nina Hagen, Herman Brood, John Lennon, iedere stem stond voor een gevoel, een kleur. Brood betekende de nadruk op paars, Lou Reed zorgde voor werken met de nadruk op bruin en als ik naar Amy Winehouse luisterde kwam vooral de kleur rood naar voren. De werken werden ook surrealistischer, ik schilderde zonder na te denken. Aan dat project, ‘Vocals By’ genaamd, heb ik zeven jaar besteed.”

Acteurs
Na zijn abstracte periode stapte Berkers weer over naar het figuratieve. Dat begon met een aantal zelfportretten. “In een periode van reflectie, hoe nu verder? Ik kwam toen een aantal foto’s tegen die ik had gemaakt van acteurs in films, vanwege hun lichaamshouding. Die drukt niet alleen het uiterlijk uit maar is tevens een expressie van het innerlijke. Ik heb die foto’s overigens niet nageschilderd, maar in mijn eigen taal op doek gezet.” Die ‘stills’ waren de aanleiding voor het project ‘Starring’ waar Berkers de afgelopen anderhalf jaar mee bezig is geweest en dat hem dus naar New York leidde.

Instagram
Hij zette die werken namelijk onder meer op Instagram waar ze werden ontdekt door de New Yorkse galerie Gallery 104. Die hem, niet gebruikelijk, zonder meer uitnodigde voor een expositie. “Nee, dat is inderdaad niet de normale gang van zaken. Normaal moet je eerst langs een jury. Waarom ik dat niet hoefde, weet ik niet. Ze noemden mijn werk ‘exceptional’.”

Metro
Dus stond er van 1 tot en met 7 maart een trip naar New York op het programma. Die Berkers bekostigde door het verkopen van werk in een kortstondige pop-upwinkel in het Venlose centrum. Hij maakte de reis samen met fotograaf/filmer Bert Lenssen die de trip in een documentaire vastlegde. Een achternicht in Brooklyn fungeerde als logeeradres. Naast enkele bezoeken aan de galerie, onder meer tijdens de opening van de expositie, maakte Berkers van de gelegenheid gebruik New York enigszins te leren kennen. “We zijn onder meer naar Grand Central Station geweest, waar ik meteen de neiging tot schetsen kreeg. De metro fascineerde me sowieso enorm. Zal wel dat station-, dat reisgevoel zijn.”

Blik verruimd
De immensiteit van de stad maakte grote indruk op Berkers. Ook het expressieve, het wat meer extravagante gedrag van de inwoners sprak hem aan. Hij woonde dus even in Brooklyn, kwam in Manhattan, bezocht Central Park. Sprak veel mensen. Uit New York, maar ook van verder weg. Mensen die hem inspireerden. In een stad die hem geïnspireerd heeft. Iets dat zeker in nieuwe werken terug te zien zal zijn, geeft hij tot slot aan. “Dit bezoek heeft mijn blik verruimd. Mijn werk, nog steeds ‘stills’, heeft daardoor een wat ander karakter gekregen, moderner, wat meer minimalistisch.”

Bekijk ons magazine

Blader door onze artikelen in Venlovanbinnenstad