Legion of the Damned: wereldberoemd buiten Venlo

30 december 2019 | Leestijd: 7 minuten

Venlonaar Maurice Swinkels treedt met zijn band Legion of the Damned over de hele wereld op: Japan, Brazilië, Tsjechië, Zweden, Thailand, Duitsland, Spanje, Mexico, Colombia, Verenigde Arabische Emiraten, Vietnam, Filippijnen et cetera. Wereldberoemd, maar over het algemeen onbekend in Venlo.

Tekst: Rob Buchholz | Beeld: Legion of the Damned & Patrick Klein Meuleman

Even een korte introductie. Legion of the Damned is een Thrash/Deathmetalband waarvan de basis in Venlo ligt. Officieel in 1990 opgericht als Occult, maar sinds 2006 actief onder de naam Legion of the Damned. Voor de meeste mensen geen muziek voor onder de kerstboom, maar toch maken wereldwijd veel liefhebbers van het stevige genre een jubelsprongetje als de band in de buurt is voor een optreden.

Hagerhof
“Ik kom gewoën oët ut Hagerhaof,” zo klinkt het in onvervalst Venloos dialect vanaf de andere kant van de lijn. Maurice Swinkels verloochent zijn afkomst niet. “We hebben nog altijd het stempel een Venlose band te zijn. Hier ligt onze basis. Dat heeft er misschien mee te maken dat ik nog alles regel en veel interviews doe. Inmiddels komen diverse bandleden ook uit de rest van het land en woon ik zelf inmiddels al jaren in Den Bosch. Daar heb ik een eigen videoproductiebedrijf Younique Film. Ja dat is mijn werk. Legion of the Damned is eigenlijk hobby.” Lekkere hobby dus. Zanger zijn in een band waardoor je over de hele wereld kunt reizen. “Klopt, we hebben allemaal een vaste baan, maar maken regelmatig tijd vrij om te touren. Soms een aantal weken achterelkaar, een andere keer een lang weekend in Tokyo. Dan zit onze drummer Erik Fleuren met zijn boterhammentrommeltje tijdens de pauze op het werk tussen collega’s het weekend door te nemen. Iedereen heeft een verhaal over een feestje, gezin of sportwedstrijd. Als hij dan vertelt over een optreden met Legion of the Damned, reageren ze lacherig en zeggen: ach ja, jij met je bandje. Haha. Veel mensen kennen ons niet of hebben geen idee waar wij precies mee bezig zijn.”

Undergroundscene
Veel mensen uit eigen omgeving hebben dus geen kennis over de successen van de band. Hoe ben je eigenlijk in deze scene terechtgekomen? “Ik zal een jaar of elf zijn geweest toen een oudere neef mij meenam naar zijn stamkroeg, een Metalcafé in Asten. Dat was in de jaren tachtig. Daar leerde ik bands als Iron Maiden, Metallica, Gary Moore en Slayer kennen. Mijn neef merkte dat ik die muziek wel waardeerde en begon cassettebandjes voor mij samen te stellen. Vanaf dat moment is de muzikale ontdekkingsreis reis eigenlijk begonnen. Ik verdiepte mij verder in de Hardrock en Heavy Metal en ontdekte de undergroundscene. Death Metal, Black Metal, Thrash Metal. Die agressieve uitstraling sprak mij veel meer aan dan posers. Bands als Motley Crue en Def Leppard waren mij te netjes.”

Occult
Het beginnen van een eigen bandje was voor de gedreven Swinkels een logische volgende stap. Dat werd Occult. Na bijna twee jaar van repeteren, volgden de eerste optredens. “Door mijn passie voor deze muzikale stijlen en het bezoeken van concerten, had ik veel contacten in het land opgebouwd. Dat was in het voordeel van Occult. We kregen de kans om op verschillende plaatsen op te treden. En ik wilde echt altijd optreden. Ja, noem het inderdaad gedreven. Als onze bassist of drummer verhinderd was, speelde ik zelf bas of huurde een lokale muzikant in. Want het optreden moest en zou doorgaan.” Zijn ouders waren minder gelukkig met de keuze van hun zoon. Zeker toen hij een optreden belangrijker vond dan het eindexamen van zijn opleiding tot meubelmaker. Swinkels lacht. “Voor het examen moest ik ‘s middags naar Rotterdam, maar ‘s avonds stond een concert in Nijmegen gepland. Ik raffelde mijn examenopdracht in twee uur af en verklote daardoor in één dag een opleiding waar ik twee jaar veel tijd en energie in had gestoken. Maar de muziek ging voor.” Nee, van spijt is geen sprake. Kijk waar ik nu sta.”

Juridisch gezeik
Na vijf albums en vele optredens met Occult ontstonden problemen met de toenmalige platenmaatschappij. Een zegen zo zou later blijken. “We hadden een nieuw album opgenomen, maar ze brachten het om onduidelijke redenen maar niet uit. Ik ging op onderzoek uit en ontdekte dat ze veel schulden hadden. Voor ons als band voldoende reden om contact met een ander label op te nemen, maar toen begon het contractueel gezeik en stuurden ze een advocaat op ons af. Wij moesten hetzelfde doen, maar je begint geen bandje om in de rechtbank een juridische strijd te leveren. We wilden gewoon op het podium staan en hadden geen zin in jarenlang juridisch gedoe. Bovendien waren veel afspraken contractueel niet vastgelegd en dus stonden zij niet sterk.” Swinkels en co besloten om Occult ‘op te heffen’ en in 2006 onder de naam Legion of the Damned verder te gaan. “Onze manager werkt bij Nuclear Blast als A&R manager. Een redelijk grote Duitse platenmaatschappij waar duizenden bands uit de Heavy Metal scene onder contract staan. Tevens heeft hij een eigen platenmaatschappij Boomer Entertainment. Er is veel overleg geweest over de beste optie voor de band en uiteindelijk besloot hij om ons in 2006 bij Massacre Records te plaatsen, een independent label.”

Massacre Records
De nieuwe start legde Legion of the Damned geen windeieren. De kracht van Massacre Records werd snel duidelijk. Waar Occult in het verleden genoegen moest nemen met kleine advertenties in de muziekbladen, daar zorgde de Duitse maatschappij dankzij een ruimer budget direct voor paginagrote promoties bij diverse tijdschriften als Aardschok. “We stonden plotseling op de cover van gespecialiseerde Metalmagazines en dankzij de connecties van Massacre Records konden we met veel grotere bands optreden. Speelden we met Occult als support-act voor 60 mensen, daar stonden we met Legion of the Damned plotseling voor uitverkochte zalen met 500 fans of meer. Het grappige is: we zijn als band eigenlijk nooit echt veranderd. Alleen kenden veel mensen ons niet en vaak dachten ze door de naam Occult dat we een satanische band waren. Maar de focus is vooral Thrash Metal.”

Wereldwijd succes
Het beginnende succes had de uitwerking van een olievlek. Doordat fans van gevestigde namen uit het metalgenre als Cradle of Filth, Exodus en Morbid Angel de band ontdekten, ging er letterlijk en figuurlijk een wereld voor Legion of the Damned open. In 2014 maakte de band bovendien de overstap naar Napalm Records, eveneens een platenmaatschappij met veel mogelijkheden op het gebied van promotie. “Als support-act of bij festivals staan we inmiddels al een aantal jaren tussen die grote namen genoteerd. Dat wekt steeds meer interesse. En ja, ik had veel connecties; dat is ook belangrijk. Want ondanks het feit dat deze platenmaatschappijen en onze manager echt als springplank voor de band fungeerde, ben ik veel zelf blijven regelen. Maar deuren gingen wel makkelijker open. Plotseling speelden we in Zuid-Amerikaanse en Aziatische landen. Dan maak je bijzondere momenten mee. Een connectie uit Slovenië organiseerde een festival in Libanon en wilde ons daar contracteren. Voordat wij daar echter mochten optreden, moesten we de teksten van onze nummers aan de overheid voorleggen. Zij bepaalden dat wij een aantal liedjes van de setlist moesten schrappen. Nummers met antichristelijke teksten bijvoorbeeld. Je kent dat wel. Cynisch doen over Jezus aan het kruis wordt niet overal gewaardeerd. Maar uiteindelijk mochten we wel optreden. En het was te gek. Er kwamen mensen speciaal met de auto uit Damascus om ons te zien spelen. En ze gingen volledig uit hun dak. Ze zijn in dergelijke landen niet echt verwend als het gaat om rockmuziek. Het was voor die mensen echt een absolute belevenis. Voor ons was het prachtig om te ervaren.”

Zwarte bladzijde
De jaren van succes eisten echter hun tol. Bassist Twan Fleuren werd oververmoeid, kreeg psychische problemen en moest verplicht aan de medicatie. “We merkten al snel: dit gaat niet goed. Het succes van de band in combinatie met een baan en een gezin werd hem te veel. Hij had moeite met de druk die ineens kwam toen we van Occult naar Legion Of The Damned switchte, alles moest een stuk professioneler en serieuzer. Bovendien kreeg hij een zoontje in de tijd dat wij onze eerste Legion of the Damned tour deden in 2006. Wij merkten dat het hem allemaal te veel werd en we zijn uit elkaar gegaan. Hij nam de pillen met grote hoeveelheden alcohol in. De tijd van lol trappen was eigenlijk al lang voorbij. Zo kon meer tijd aandacht besteden aan zijn gezin, zeker omdat er door het succes van Legion of the Damned veel optredens en tours bijkwamen. In de daaropvolgende zeven of acht jaar hebben we nog wel eens sporadisch contact met Twan gehad. Het ging helaas van kwaad tot erger. Zijn relatie liep stuk. Hij zat volledig in zak en as en kon het leven niet meer aan. Toen onze drummer Erik Fleuren mij belde dat Twan was overleden, was dat geen heel grote shock. In die zin: we zagen het al jaren aankomen. Zeker in die periode dat hij nog in de band zat. Niemand kon hem helpen. Hij heeft eigenlijk altijd psychische problemen gehad Ja, dat mag je gerust een zwarte bladzijde uit de geschiedenis van de band noemen.”

Vertrek
Daar bleef het niet bij. Ook gitarist Richard Ebisch stapte uit de band. Een tweede klap volgens Swinkels. “Ik heb veel met hem gepraat, maar de combinatie van wereldwijd optreden en vele reizen werd voor hem lichamelijk te zwaar. Bovendien kreeg Richard ook problemen met het thuisfront. Hij had er genoeg van. Er stonden echter grote optredens gepland. Zoals op Graspop. Dus het vinden van een vervanger was noodzaak. Als band moesten we iemand aannemen die we niet goed kenden. Uiteindelijk heeft het met de nieuwe gitarist Twan van Geel goed uitgepakt, maar we namen een risico.”

Hobby
Zoals gezegd ziet Swinkels deze band nog steeds als een hobby. “Ik word er echt niet rijk van. Wij kunnen door onze vaste banen geen maanden achter elkaar op tournee gaan. Al het geld dat we verdienen, stoppen we in de band. Het is niet alleen de band want je hebt tevens met crewleden te maken die meereizen. Als we bijvoorbeeld een optreden hebben in Tokyo, boeken we op kosten van de band twee dagen extra om de stad of omgeving te verkennen. Wij komen in veel bijzondere landen, dan willen we van profiteren. Gelukkig is het werk van mijn eigen bedrijf goed te combineren met de optredens van Legion of the Damned.”

Legion of the Damned bracht begin dit jaar hun zevende album ‘Slaves of the shadow realm’ uit. Afgelopen najaar speelden de heren onder andere nog in Japan en in februari start een Europese tour met concerten in eigen land (onder andere 013 in Tilburg), maar ook in Duitsland, Tsjechië, België, Zwitserland en Spanje is Legion of the Damned te bewonderen. Wanneer gaan we jullie in Venlo zien? “ Haha, ik hoop het ooit een keer mee te maken. Grenswerk zou tof zijn ja. Eigenlijk staat die zaal nog wel op mijn bucketlist. We treden regelmatig in Duitsland op en dan zijn er vaker diverse Venlonaren in de zaal. Dus voor een optreden in eigen stad sta ik zeker open.”

Bekijk ons magazine

Blader door onze artikelen in Venlovanbinnenstad

Containertuintjes fleuren Venlose binnenstad op

Containertuintjes fleuren Venlose binnenstad op

In de Venlose binnenstad worden tien zogenaamde containertuintjes geplaatst. Deze op maat gemaakte plantenbakken moeten de verrommeling bij de ondergrondse containers tegengaan. Tegelijkertijd dragen ze bij aan het vergroenen en opfleuren van de Venlose binnenstad....