De toekomst van de moderne agrifood sector begint in Venlo

21 december 2021

Agrifood is van oudsher een van de grootste sectoren in de regio Venlo. Wie de sector oppervlakkig bekijkt zou ‘m traditioneel kunnen noemen. Niets is echter minder waar. Future farming is in de agrifoodsector een van de sleutelbegrippen. Dankzij de Universiteit Maastricht wordt Venlo een steeds belangrijkere speler wat dat future farming betreft.

Tekst: Jac Buchholz | Beeld: Universiteit Maastricht

Enerzijds moeten er wereldwijd steeds meer monden op een gezonde wijze worden gevoed, anderzijds zijn er de voedselschaarste en het klimaat waar rekening mee moet worden gehouden. Dus is er een zoektocht naar nieuwe manieren om voldoende, gezonder voedsel te produceren. Daarbij wordt gebruikt gemaakt van hightech innovatie. Future farming noemen ze dat. Het is één van de nieuwe speerpunten van Universiteit Maastricht, vertelt Daisy Blaauw, managing director van het Brightlands Future Farming Institute (BFFI). Dat gaat zich vestigen in een van de twee nieuwe gebouwen op de Brightlands Campus Greenport Venlo, Brighthouse. “Een prima plek om krachten te bundelen met andere in de regio actieve partijen, zowel onderwijs en onderzoekers als het bedrijfsleven.”

Kennisinstituut
Ze vertelt dan dat future farming-gerelateerde onderwerpen – en met name crossovers naar andere sectoren als gezondheid en logistiek – al langer onderdeel uitmaken van het opleidingenpakket van de UM, binnen de bachelor University College Venlo. “Dat wordt nu dus uitgebreid. We zijn bezig met het opzetten van een master; dat vraagt tijd. Het BFFI past ook in die ontwikkeling. Dat is een kennisinstituut waar studenten, onderzoekers en bedrijven samenwerken aan moderne veredelingstechnieken, sensortechnologie, kunstmatige intelligentie, robotica en geavanceerde systeemanalyse, waarbij consumenteneigenschappen zoals nutriënten, smaak, gemak maar zeker ook duurzame circulaire productie van voeding centraal staan.”

Duitse grensgebied
De UM is overigens al op de campus actief, in Villa Flora. Daar wordt onderzoek gedaan naar gezonde voeding en welk effect dat heeft op het menselijk lichaam. Blaauw: “Feitelijk een volgende schakel in het proces. Vanwege de sterke positie van de land- en tuinbouw in deze regio – samen met het Duitse grensgebied, het tweede grootste van Europa – is Venlo gekozen als geschikte plek voor het BFFI.” Ze legt dan uit dat ook de andere drie campussen in Limburg een sterke binding hebben met dominante sectoren in de betreffende regio. “In Sittard-Geleen is dat de chemische technologie en materialen op de Chemelot campus, in Maastricht gezondheid en techniek omdat daar onder meer het universitair ziekenhuis en aanverwante bedrijven en instellingen gevestigd zijn en Heerlen is met haar smart services campus onder andere gericht op data.”

Vertical farming
In Venlo wordt bij het BFFI dus onderzoek gedaan naar innovatie binnen de (glas)tuinbouw. Volgens Blaauw vraagt dat om een andere zienswijze dan lange tijd het geval was. “Vroeger werd de plant aan de omgeving aangepast, nu wordt dat de omgeving aan de plant. Op dat vlak is er al veel kennis en expertise, maar er zijn nog de nodige stappen te zetten om dat goed naar de praktijk te vertalen.” Ze noemt kassen met een op de planten afgestemd klimaat, maar ook vertical farming als voorbeelden van aangepaste wijzen van land- en tuinbouw. “Onder meer robotica en artificial intelligence zullen een steeds grotere rol gaan spelen, net als sensortechnologie. Zo kunnen we bijvoorbeeld onderzoeken wat de ideale groeiomstandigheden zijn, of wat de effecten van aanpassingen in het klimaat op de inhoudsstoffen in de plant zijn.”

Samenwerking
De bedoeling was, zegt Blaauw, om in januari 2022 intrek te nemen in de kantoren en laboratoria op de Brightlands campus. Dat wordt nu later in het jaar. “Corona heeft voor een vertraging gezorgd. Neem bijvoorbeeld de hoogleraren die hier aan de slag gaan. Die zoeken we wereldwijd. Reizen was de afgelopen periode echter niet altijd gemakkelijk.” Ook wordt er volgens haar nadrukkelijk naar samenwerking gezocht met bedrijven in de hele Euregio, dus eveneens in het Duitse en Belgische grensgebied. “Zowel op het gebied van onderzoek als onderwijs: naast samenwerking met Fontys en de HAS werken we samen met legio bedrijven in de regio, alsook met universiteiten in onder andere België en Duitsland.”

Verankeren
Ze legt dan uit dat er achter Brighthouse R&D-kassen worden gebouwd, waarvan een deel beschikbaar komt voor het regionale bedrijfsleven. Een plek waar een unieke inkijk wordt geboden in het onderzoek in de hightech omgeving van de kas. “Alles is erop gericht om future farming almaar breder in deze regio te verankeren zodat steeds meer bedrijven en onderzoekers zich hier gaan vestigen. Dus ja, dan mag je gerust stellen dat de toekomst van de moderne land- en (glas)tuinbouw in Venlo begint”, besluit ze glimlachend.

Bekijk ons magazine

Blader door onze artikelen in Venlovanbinnenstad

Hol-ogig egoïsme

Hol-ogig egoïsme

Column: Jac Buchholz | Beeld: Peter Janssen Het is op momenten chaos troef op de belangrijkste tweewielerverkeersader door de Venlose binnenstad. Die loopt van de Martinusstraat via de Grote Kerkstraat, Begijnengang en Nieuwstraat naar de Koninginnesingel. Fietsers...

Venlose binnenstadwinkeliers zeggen nee tegen winkelen met 2G

Venlose binnenstadwinkeliers zeggen nee tegen winkelen met 2G

De Venlose burgemeester Antoin Scholten liet in een interview met De Limburger weten dat hij vreest voor een invasie aan ongevaccineerde Duitsers die in Venlo willen winkelen. Hij pleit daarom voor invoering van 2G. Voorzitter Erik Manders van winkeliersvereniging...