‘Het vrijwilligersteam van de Venloop is één grote familie’

14 mei 2022

Geen enkel evenement kan zonder steun van vrijwilligers. Ook de Venloop niet. De populariteit van het evenement is in ruim 15 jaar explosief gegroeid. Ondanks het feit dat corona de afgelopen twee jaar voor een korte onderbreking zorgde, nemen dit weekend weer tienduizenden sporters deel aan de wandel- en loopwedstrijd. Een nog groter aantal zal als toeschouwer langs de kant de deelnemers aanmoedigen.

Tekst: Rob Buchholz | Beeld: Rob Buchholz en collectie Venloop

Om dit allemaal in goede banen te leiden is een heel leger aan vrijwilligers noodzakelijk. VenloVanbinnen sprak met Ton Elissen en Henk Bouten over hun activiteiten tijdens deze dagen en hoe ze sinds 2006 bij de Venloop betrokken zijn. “Ik geloofde niet in het succes van een dergelijk grootschalig hardloopevenement voor de gemeente Venlo,” zo kijkt Elissen nu terug. “Maar wat heb ik mij daarin vergist. Als ‘straf’ heb ik mij toen direct als vrijwilliger aangemeld.”

New York als bron van inspiratie
Elissen was jaren voor de eerste editie van de Venloop al intensief bezig op de atletiekbaan. Tevens organiseerde hij een halve marathon waaraan ongeveer honderd personen deelnamen. “Ik was aan het trainen op de atletiekbaan en Nico van Knippenberg stond met een aantal mensen te praten over een nieuw hardloopevenement. Telkens als ik voorbij kwam, ving ik vlagen van hun gesprek op. Nico was met een groep Venlonaren in New York geweest om deel te nemen aan de marathon van die stad. Dat was voor hun dusdanig inspirerend dat ze concrete plannen hadden een halve marathon in Venlo te organiseren.”

Eerste draaiboek
Na een paar rondjes gaf Bouten ongezouten zijn mening aan Van Knippenberg, maar die trok zich weinig van diens mening. “En wat heb ik mij toen vergist. Na de documentaire op Omroep Venlo over de marathon in New York en het bekend maken van de plannen verliep de eerste inschrijving direct als een trein.” Nadat hij zich als vrijwilliger had aangemeld, nam Elissen contact op met voorzitter Van Knippenberg en stelde voor zijn visie over een dergelijk evenement op papier te zetten. “Zij hadden naar mijn mening geen ervaring met het organiseren van een dergelijk sportevent. Met een aantal andere mensen beschikten wij over vijftien jaar aan ervaring over het opzetten van triatlons en andere loopevenementen. Uit onze ervaringen is toen vervolgens het draaiboek voor de eerste editie samengesteld.”

Rij tot in de Jodenstraat
Inmiddels had Elissen ook één van zijn vrienden, Henk Bouten, als vrijwilliger bij de organisatie betrokken. Hij had onder andere ervaring bij de organisatie van het Beach Volleybaltoernooi. Samen kregen ze al snel de functie van coördinator toebedeeld. Als er voor die eerste editie nog mensen twijfelden of de Venloop een succes zou worden, daar maakte het afhalen van de startnummers duidelijk hoe snel het evenement door inwoners uit zowel de gemeente als hele regio omarmd was. “We zouden op zaterdag in De Maaspoort om 11.00 uur beginnen met het uitdelen van de startbewijzen,” zo herinnert Bouten zich. “En weet je waar de mensen stonden? Vanaf de voordeur van het theater tot ver in de Jodenstraat. We lieten telkens honderd personen naar binnen, sloten dan de deur weer en lieten vervolgens de volgende groep naar binnen. Het was een gekkenhuis. Vaak dachten we: als dit maar goed gaat.”

Professionele groei
Na een aantal jaren in De Maaspoort, verhuisde de locatie van het inschrijfbureau achtereenvolgens naar de Venlonazaal, stadion De Koel en nu dus al een aantal jaren in het grote paviljoen in het Julianapark. Elissen: “De complete organisatie van de Venloop is in die jaren steeds verder geprofessionaliseerd. Neem bijvoorbeeld de wijze van inschrijven. Inmiddels is het startnummer gekoppeld aan de naam van elke deelnemer plus een chip waarop de exacte looptijd wordt vastgelegd. Dat klinkt eenvoudig, maar die hele organisatie rondom tienduizenden deelnemers is ‘a hell of a job.’ Ons team inschrijvingen bestaat inmiddels uit dertig personen. Dat is absoluut nodig om alles in goede banen te leiden. En net zoals bij alle andere commissies zijn we gewoon één grote familie.”

Werkzaamheden vrijwilligers
En nu, na twee jaar van stilte, staat de gemeente Venlo dit hele weekend weer in het teken van de Venloop. Bouten, Elissen en hun team staan klaar om alle deelnemers te voorzien van startnummers, maar ook om alle vragen over de Venloop de beantwoorden. “Sinds begin deze week zijn we druk in de weer in het paviljoen in het Julianapark,” aldus Bouten. “De werkzaamheden zijn zo divers. Sommige vrijwilligers zijn bezig met de inrichting van ons deel van de tent. Anderen zijn druk bezig de enveloppen met de startnummers op alfabet te zetten. Dat gaat zo door tot zondag aan het begin van de middag. Als we dan na een paar uur klaar zijn met opruimen, kunnen we genieten van finish van de deelnemers op de Parade.”

Hitteprotocol
Elissen voegt daar aan toe. “Dit jaar is een deel van de vrijwilligers natuurlijk extra actief met het hitteprotocol. We kunnen bij deelnemers niet genoeg benadrukken hoe belangrijk het is om voldoende te drinken. Daarom is er op de route extra ruimte voor watervoorzieningen. Er rennen zondag 22.500 mensen door de gemeente. Die verdienen nog meer dan andere jaren alle aandacht. Maar laten we vooral genieten van het feit dat de Venloop weer doorgaat. In 2020 ging er plotseling een streep door. Een jaar later was het een tijd onzeker, maar kon het ook niet doorgaan. Deelnemers hebben hier twee jaar naar toe geleefd. Dat maakt deze editie extra bijzonder.”

Waar een aantal vrijwilligers tijdens de coronapandemie is afgehaakt blijven Bouten en Elissen met al hun ervaring het evenement trouw. “Het is onderdeel van ons leven,” zo laten ze weten. “We gaan spoedig alles evalueren. Alle vrijwilligers kunnen punten benoemen die hun zijn opgevallen. Die lijst gaat naar het bestuur en wordt uitvoerig besproken. Ook na ruim 15 jaar kan de organisatie nog altijd leren van fouten of nieuwe ontwikkelingen. Na de zomer beginnen de voorbereidingen voor de editie van 2023. Maar zoals gezegd: eerst gaan we zondagmiddag na afloop van onze werkzaamheden proosten op het succes van deze Venloop.”

Bekijk ons magazine

Blader door onze artikelen in Venlovanbinnenstad